A Natale avremo una vera cometa

Buone notizie per gli amanti del cielo; si sta avvicinando una piccola cometa periodica (ossia ritorna nei paraggi del Sole ogni 5 anni circa) che a metà dicembre dovrebbe divenire visibile a occhio nudo, sapendo dove guardare. L’astro si chiama 46P/Wirtanen. La lettera “P” indica che si tratta di una cometa periodica e porta il nome dello scopritore, l’astronomo statunitense Carl Alvar Wirtanen che la individuò nel 1948 su una lastra fotografica.

Il momento più favorevole per tentare di osservarla, aiutandosi con un buon binocolo, sarà il 16 dicembre quando l’astro chiomato passerà ad appena 11,5 milioni di chilometri dal nostro pianeta. Bisognerà cercarla nella costellazione del Toro, non lontana dal famoso e bellissimo ammasso stellare delle Pleiadi, celebrato pure da Giovanni Pascoli nella poesia Il Gelsomino Notturno, nei versi “La Chioccetta per l’aia azzurra/va col suo pigolio di stelle”; dove la Chioccetta simboleggia appunto le Pleiadi. Naturalmente sarà possibile ammirarla comodamente con i telescopi dell’Osservatorio Astronomico di Fiemme, per chi volesse farci una visita, previa prenotazione.

Le comete sono piccoli oggetti, tipicamente con dimensioni al più di qualche chilometro, formati da nuclei dove parti rocciose si mescolano a ghiaccio: quando si avvicinano al Sole, il calore trasforma il ghiaccio in vapore che, frammisto a polvere, si disperde nello spazio formando la coda. La cometa più famosa è quella di Halley, osservata l’ultima volta nel 1986, il cui ritorno è previsto per il 2061.

Non avendo ancora a disposizione un’immagine della Wirtanen, propongo un’altra piccola cometa (C/2013 R1 Lovejoy) ripresa dall’autore nel dicembre 2013.

Marco Vedovato dell’Osservatorio Astronomico di Fiemme

 

 

INFO: L’Osservatorio Astronomico di Fiemme rimane a disposizione del pubblico previa prenotazione al numero 348 341 64 07. Durante il periodo natalizio l’attività sarà intensificata, con un maggior numero di serate disponibili.

 

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